Las facetas del científico: investigación y transferencia.

El jueves 14 de septiembre se inaugurará la sexta edición del curso de divulgación Los Avances de la Química y su Impacto en la Sociedad, con una conferencia a cargo del profesor Javier García Martínez, que versará sobre las diferentes facetas del trabajo de un científico, centrándose en dos aspectos muy importantes: la investigación y la transferencia de tecnología. Los detalles se pueden encontrar en el siguiente cartel.

Seguramente que durante la conferencia se discutirán aspectos relacionados, como son la situación de la ciencia en España, el papel y el futuro de los jóvenes investigadores, la política científica, la relación de la ciencia con la sociedad, etc.

La conferencia se podrá seguir a través del canal de YouTube del curso (Avances-Quimica Sociedad) y se podrán hacer preguntas y comentarios por Twitter -con el hashtag #AQIS o mencionando @QuimicaSociedad) o por E-mail a b.herradon@csic.es.

Javier García Martínez (resumen biográfico):

Catedrático de Química Inorgánica y Director del Laboratorio de Nanotecnología Molecular de la Universidad de Alicante (UA) donde trabaja en la fabricación de nanomateriales para aplicaciones energéticas. Es inventor de 20 patentes, la mayoría en aplicación comercial y autor de un buen número de artículos y libros siendo los más recientes “The Chemical Element” y “Chemistry Education”. El liderazgo científico de Javier ha sido reconocido con algunos de los premios más importantes para jóvenes investigadores. En el año 2005, Javier recibió la medalla Europa, que se entrega anualmente al mejor químico europeo menor de 35 años y un año más tarde le fue otorgado el European Young Chemist Award.

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Fundador de la empresa de base tecnológica Rive Technology, que comercializa la tecnología que desarrolló durante su estancia postdoctoral Fulbright en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). Rive Technology ha conseguido más de 80 millones de dólares de inversión de capital riesgo y da trabajo a más de cuarenta personas. Desde 2012, los catalizadores que comercializa Rive Technology se utilizan ya en varias refinerías de EEUU aumentando sensiblemente la producción de combustibles y la eficiencia energética del proceso.

Fundador y presidente de Celera, un programa de identificación y apoyo del talento en España que va por la tercera edición y en el que participan 30 jóvenes gracias al patrocinio de la Fundación Rafael del Pino y la colaboración de numerosas empresas e instituciones españolas.

Localización

Aspartamo: la verdad sobre su efecto biológico.

Más abajo se puede ver un interesante video sobre la ‘posible’ toxicidad del aspartamo. El video, con una explicación científica sencilla desmonta todas las falacias sobre la toxicidad del aspartamo.

AspartameEl aspartamo es el éster metílico de un  dipéptido formado por ácido aspártico y fenilalanina. Su hidrólisis (poco probable en el organismo) propociona los dos aminoácidos y metanol.

Aspartamo_CristalEstructura cristalina del aspartamo

El video ha sido realizado por Reactions. Everyday chemistry de la American Chemical Society (ACS).

Bernardo Herradón (@QuimicaSociedad)

Recordando a Heinrich Wieland: químico orgánico de variados intereses científicos.

El 4 de junio de 1877 nacía Heinrich Wieland (1877-1957). Fue galardonado con el Premio Nobel de Química correspondiente al año 1927, pero concedido en 1928. En aquella época no era raro que los galardones se concediesen con un año de retraso. La conferencia de aceptación del Premio Nobel se puede leer aquí.

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Aunque Wieland fue premiado por sus investigaciones en ácidos biliares (el la imagen el ácido cólico, el principal ácido biliar), lo pudo ser por otros temas, pues investigó en numerosas áreas en la frontera entre la química y la bioquímica.

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Hijo de un químico farmacéutico, Wieland recibió una sólida formación universitaria, estudiando en las universidades de Munich, Berlín y Stuttgart. Tras licenciarse, volvió a Munich para trabajar en el laboratorio de Adolf von Baeyer (1835-1917, Premio Nobel de Química en 1905), donde realizó la tesis con la dirección de Johannes Thiele (1865-1918), que presentó en 1901. Enseñó e investigó en la Universidad de Munich (Privat Dozent en 1904 y Senior Lecturer en 1913) hasta 1917, cuando se trasladó como catedrático a la Universidad Técnica de Munich, donde permaneció hasta 1921, trasladándose entonces a la Universidad de Freiburg. En 1925 regresó a la Universidad de Munich, aceptando una invitación de Richard Willstätter (1872-1942, Premio Nobel de Química en 1915) para sustituirlo como catedrático; permaneciendo allí hasta su jubilación en 1952.

La investigación de Wieland cubrió áreas muy extensas de la química orgánica y de la bioquímica; investigando en compuestos nitrogenados potencialmente explosivos (furoxanos y fulminatos), la descomposición de hidrazinas, identificando radicales nitrogenados, lo que supuso un avance considerable en la química de radicales libres orgánicos; así como en la reactividad de alquenos y compuestos aromáticos. Publicó casi 400 artículos científicos, en una enorme variedad de temas. La lista de sus publicaciones se puede descargar en este enlace.

En su madurez científica realizó un monumental trabajo en la química de productos naturales, estableciendo puentes entre la química orgánica y la bioquímica. En esta área podemos destacar sus contribuciones en la determinación estructural de alcaloides complejos (morfina, estricnina, alcaloides del curare), la investigación en péptidos naturales (siendo un pionero en este campo), pigmentos biológicos, y esteroides. Su investigación con este tipo de compuestos comenzó en 1912 con el estudio estructural de los ácidos biliares y culminó con la propuesta estructural del núcleo de los esteroides en 1932 [para lo que fue fundamental el trabajo cristalográfico de Bernal (1901-1971)  y Crowfoot-Hodgkin, (1910-1994), Premio Nobel de Química en 1964]. Wieland también identificó el fundamental papel biológico de este tipo de productos naturales. En la imagen se muestran algunas de las relaciones biosintéticas entre los esteroides más importantes.

Steroidogenesis

Paralelamente a esta investigación, Wieland fue también un pionero en enzimología, especialmente en la identificación de ciertas enzimas oxidativas (oxidasas), que actúan catalizando formalmente la transferencia de H2, por lo que se denominan deshidrogenasas. Wieland identificó este proceso como un mecanismo biológico universal de oxidación.

Sin duda alguna, Wieland demostró un conocimiento científico enciclopédico que le permitió investigar en numerosos temas, estableciendo relaciones entre las diversas áreas.

Bernardo Herradón (@QuimicaSociedad)

Por la Cultura: ¡Apoyo a Principia!

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El 7 de mayo de 1959, C. P. Snow (1905-1980) impartió una conferencia en Cambridge titulada Las dos culturas, que posteriormente se publicó como libro. En estos escritos, Snow reflexionaba sobre la brecha existente entre lo que entonces se denominaban cultura científica y cultura humanística, anticipando que, si no se ponía remedio, estas diferencias se acentuarían con el paso del tiempo. Snow era un erudito que podía hablar con autoridad de este tema. Tenía formación y experiencias docentes e investigadoras como físico, pero era un reconocido literato que había ejercido diversos cargos en distintas administraciones políticas y universitarias. El texto completo (en inglés) de la conferencia se puede descargar aquí.

Dos culturas

Snow pensaba que no debería existir esta distinción y que realmente sólo hay una cultura y que una persona culta debería ser aquella que igual pudiese conocer las obras de Shakespeare como las leyes de la termodinámica. Ya en aquella época se consideraba que el conocimiento humanístico/literario hacía más culta a una persona que el conocimiento científico.

¿Y cómo ha evolucionado este asunto en los últimos 56 años? Por desgracia, opino que la brecha se ha agrandado e, incluso, lo que antes eran sólo dos culturas ahora se ha convertido en cinco culturas, pudiendo distinguir entre las culturas derivadas de las ciencias puras y las aplicadas (ingeniería/tecnología), que parece que a veces no se entienden; las culturas literaria y artística, con sus diferentes puntos de vista; y en los últimos años se ha instaurado una cultura relacionada con las ciencias sociales, en las que se manejan conceptos relacionados con la economía, la política o la sociología, con términos que antes sólo usaban los políticos o los economistas, pero que ya presumimos de manejar con soltura; aunque no sepamos realmente lo que significan (casos de la prima de riesgo o la inflación) o que son oximorones científicos, como los famoso crecimiento negativo o la desaceleración. La conclusión: en las últimas décadas, cada uno de nosotros tenemos conocimientos en áreas muy restringidas, ignorando, e incluso despreciando, a las otras áreas del saber.

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¿Se podrá revertir esta situación? Sí, pero con esfuerzo, tanto individual como colectivo. En primer lugar tenemos que cambiar nuestra mentalidad: debemos pensar que sólo hay una CULTURA.

Desde la perspectiva del individuo, para llegar a esta situación debemos ser curiosos, tener interés por aprender y no asustarnos ni despreciar los temas que no conozcamos. Desde el punto de vista colectivo, debemos forzar a nuestros dirigentes para que inviertan en formación de los ciudadanos: es decir, más cultura y más educación, como ya expuse hace tiempo en un artículo publicado en JOF, que se puede descargar aquí.

Querido lector, todas estas reflexiones sirven para pedirte que apoyes un nuevo proyecto cultural. Desde hace ya casi cuatro años, mi amigo Enrique (Quique) Royuela, con un entusiasta grupo de colaboradores, lanzó el Journal of Feelsynapsis (JoF) lo que, en su momento califiqué como una gran noticia para la Cultura Científica. En estos años de colaboración con JoF, he tenido el honor y el placer de ver como aquel proyecto que surgía como extensión de una red social para científicos, ha ido evolucionando hasta convertirse en Principia, una plataforma web en la que intentamos unir la ciencia con las otras ramas del saber. Creo que, con el esfuerzo de todos los colaboradores de Principia, pero principalmente de Quique, Cristina Escandón, Javier Díaz-Romeral, Patricia Rodríguez y Rafa Medina, hemos conseguido que la web sea un referente en la cultura de este país; con artículos (mayoritariamente de divulgación científica) que acerca de manera clara y concisa la cultura a nuestros lectores. Además, con magníficas y atractivas ilustraciones; y sin olvidarnos de la historia de la ciencia (parte importante de la cultura humana) o del papel de la mujer en la ciencia.

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Pero había que dar un paso más. Aún somos muchos a los que nos gusta tocar papel, pasar las hojas y oler la tinta. Por esta razón, uno de los objetivos de Principia era el de convertirse también en una revista en papel. Tras consolidar el proyecto en la web y constatar que somos muchos sus seguidores, por fín ha llegado el momento de arrancar en  formato  papel.

Pero para conseguirlo hacía falta dinero. por eso, hace unas semanas se lanzó una campaña de micromecenazgo (crowdfunding) para financiar este proyecto. Aunque el objetivo era alcanzar 10.000 € para el 16 de junio; afortunadamente la acogida ha sido excelente, sobrepasándose esa cifra con creces cuando aún quedan tres semanas para que se cierre el plazo. Por lo tanto, podemos garantizar que la revista Principia aparecerá en papel. Sin embargo, una vez cumplido este primer objetivo, nos hemos planteado otro reto: llegar a los 500 mecenas. Por eso, te pido tu ayuda para conseguirlo. Con una pequeña aportación estarás colaborando en un gran proyecto de cultura científica, conseguir la revista y algún recuerdo más.

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Los detalles del proyecto de crowfunding se pueden encontrar aquí; y no voy a repetirlos; sólo decir que cuando recibas la revista en papel encontrarás artículos variados de gran interés (por supuesto, originales) escritos por magníficos divulgadotres culturales y con magníficas ilustraciones (sólo hay que ver la portada que se muestra en la primera imagen de este post).

Recuerda: la revista Principia es una buena “evolución” en el panorama cultural español y merece la pena apoyar este proyecto

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Bernardo Herradón (@QuimicaSociedad)

Premios Nobel olvidados: Bernal (1901-1971)

El 10 de mayo de 1901 nacía John Desmond Bernal (1901-1971) en Irlanda (en aquella época aún pertenecía al Reino Unido). Bernal fue uno de los científicos más destacados del siglo XX, con múltiples y variadas inquietudes, tanto científicas como humanas y sociales. Además fue un gran maestro que transmitió el valor de la ciencia a sus discípulos; algunos muy destacados. En Ciencia abrió numerosos caminos que luego dejó que algunos discípulos desarrollaron, demostrando una gran generosidad. Desde muy joven destacó por su gran capacidad intelectual, recibiendo el apodo de sage, por el que fue conocido toda su vida.

Bernal_biografia_SageTras estudiar Física en la Universidad de Cambridge, realizó la tesis doctoral con William H. Bragg (1862-1942, Premio Nobel de Física en 1915) en la Royal Institution (1923-1927), donde determinó la estructura del grafito en 1924, siendo ésta una contribución esencial para entender el enlace, la estructura molecular y las interacciones no covalentes de compuestos orgánicos. El artículo describiendo la estructura del grafito se puede descargar aquí. En esa publicación se propone un modelo de interacción de las láminas de grafeno (aún no se llamaba así) que constituyen el grafito.

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Energía nuclear y gestión segura de los residuos

El próximo jueves 7 de mayo tendrá lugar la conferencia “La energía nuclear como fuente de energía en la sociedad actual y la gestión segura de los residuos radiactivos” en la Asociación de Químicos de Madrid. Más información en el cartel y en este enlace.

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Bernardo Herradón (@QuimicaSociedad)