Algunos protagonistas de la historia de la química

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El  17 de enero de 2013 tuvo lugar la segunda sesión de la III edición del curso de divulgación Los Avances de la Química y su Impacto en la Sociedad, consistiendo en una conferencia que impartí sobre los avances de la química a lo largo de la historia su influencia en el bienestar de la sociedad.

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Fritz Haber (1868-1934)

Este año hemos conmemorado el centenario del Premio Nobel de Química a Fritz Haber (1868-1934). Lo recibió por la síntesis del amoniaco a partir de sus elementos; que, posteriormente, se llevó a cabo a escala industrial.

Con una síntesis eficaz del amoniaco, tenemos un fertiilizante para hacer los campos de cultivo más productivos y disponer de alimentos para toda la humanidad.

En este enlace se puede descargar la copia de mi charla en la VII Escuela de Verano sobre Historia de la Química que se celebró en la Universidad de La Rioja en julio de 2018.

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La Cultura de la República

Entre el 9 y 11 de abril se celebrará la XVI Jornadas de la Cultura de la República en la Facultad de Filosofís y Letras de la Universidad Autónoma de Madrid.

El programa se puede ver en la siguiente imagen.

Más información en este enlace.

En esta edición tendré el honor de hablar de la Ciencia de la República, rindiendo homenaje a algunos de los representantes de una generación de científicos que, siguiendo las estelas de Ramón y Cajal, Rodríguez Carracido y Torres Quevedo, realizaron una gran tarea creando una escuela, que hubiese permitido elevar el nivel científico de España si no hubiese sido malograda por el golpe de estado del 1936. Durante la conferencia comentaré la vida y aportaciones científicas de Blas Cabrera, Enrique Moles, Antonio Madinavietia y Miguel Antonio Catalán, entre otros.

Bernardo Herradón

Conmemoración científica del 22 de febrero: la síntesis de la urea

Este día, del año 1828, un joven científico, Friedrich Wöhler (1800-1882) escribía una carta a su mentor, Jacob Jöns Berzelius (1779-1848), anunciándole que había obtenido “urea sin necesidad de los riñones de un animal”. La urea es el producto final del metabolismo nitrogenado en mamíferos; por lo tanto, un producto natural.

Wöhler

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Humphry Davy

El 29 de mayo se conmemoró el 183º aniversario del fallecimiento de Humphry Davy.

Davy (1778-1829) consiguió aislar metales muy reactivos, como el sodio, el potasio, el estroncio, el bario y el magnesio; así como el boro (simultáneamente a Gay-Lussac). Identificó el cloro y el yodo como elementos químicos, que habían sido descubierto con anterioridad, pero no reconocidos como tales. El cloro había sido aislado por Scheele pero pensaba que era un compuesto químico que contenía oxígeno.

Hizo estudios que definieron el carácter ácido de las sustancias químicas. Lavoisier había postulado que todos los ácidos tenían oxígeno. En 1811 Davy encontró, al estudiar el ácido muriático (clorhídrico, HCl), que no es necesario oxígeno para tener un ácido y llegó a la conclusión de que el principio ‘acidificante’ es el hidrógeno. En 1814, Davy afirmó que la acidez no depende de ninguna sustancia elemental, sino más bien es consecuencia de una combinación peculiar de varios elementos.

En 1815 inventó la lámpara para mineros, que hacía más segura la extracción del carbón. Investigó diversos óxidos, especialmente de nitrógeno, como el óxido nitroso (el gas de la risa) que usó como anestésico y que probó él mismo.

Davy fue una de las figuras científica y humana más destacada de su época (comienzos del romanticismo). De familia muy humilde, con esfuerzo y una muy alta capacidad intelectual, llegó a la cumbre científica y social (fue nombrado Sir). Desde 1802 fue el primer profesor de química de la Royal Institution (RI). Esta institución fue creada en 1799 como centro de investigación, que actualmente sigue en activo; siendo una de las más prestigiosas del mundo, en la que han trabajado científicos de gran importancia. Aunque era muy joven (23 años), Davy fue contratado por la RI para encargarse del laboratorio de química. Instauró un laboratorio de electroquímica (denominado de galvanismo en aquella época) con el que alcanzó rápida fama como científico y como divulgador de la ciencia.

Una de las actividades que implantó fueron las conferencias (con demostraciones prácticas) abiertas para el público en general que llenaban el auditorio de la RI, habiendo dificultades para conseguir entradas. Fueron muy populares en su época y la tradición se mantiene tras más de 200 años. De hecho, las conferencias navideñas de la Royal Institution son frecuentemente transmitidas por la televisión británica (BBC). Davy renunció a su puesto de profesor en la RI en 1812, manteniendo el de director del Laboratorio de Química hasta 1825. Llevó una vida muy activa. Se casó con una viuda rica (que le garantizó bienestar económico), viajó frecuentemente por Europa, impartió conferencias, realizó investigaciones químicas e inventos, asesoró al almirantazgo británico, y fue presidente de la Royal Society (la sociedad científica fundada por Boyle y sus coetáneos).

Aunque Davy falleció relativamente joven (en Ginebra, durante uno de sus viajes), sus logros científicos fueron inmensos; aunque ‘el descubrimiento del que más presumió fue el de Michael Faraday’.

Bibliografía:

1) R. Lamont-Brown, Humphry davy. Life beyond the lamp. Sutton Publishing, 2004.

2) D. Knight, Humphry Davy. Science and Power. Cambridge University Press, 1992.

Nota Adaptado del libro Los avances de la química (Libros de la Catarata-CSIC, 2011).

Bernardo Herradón García
CSIC
b.herradon@csic.es