Conmemoración científica del 6 de septiembre. Nacimiento de Dalton (1766-1844).

El 6 de septiembre de 1766 fue un día importante para la ciencia, pues nació John Dalton (1766-1844), un científico enciclopédico.

Propuso la primera teoría atómica con base científica, la ley de las proporciones múltiples, un sistema de símbolos para representar elementos químicos (bastante confuso, ver imagen) y determinó pesos atómicos (que se probaron erróneos).

A pesar de estos inconvenientes, fue una figura clave en la época del establecimiento de la base científica de la química. Su libro A New System of Chemical Philosophy recopiló todo el saber químico de la época y contenía contribuciones inéditas.

Dalton nació en Eaglesfield (Cumberland, Inglaterra) en el seno de una familia de tejedores cuáqueros humildes y devotos. A diferencia de otros niños de familias cuáqueras, el joven John recibió una buena educación, que le proporcionó un gran interés por la búsqueda incansable de conocimientos. Fue un estudiante de una inteligencia excepcional, con un espíritu de maestro. A los doce años ya enseñaba en escuelas elementales cuáqueras y leía —en latín original— grandes obras, como los Principia de Newton. Con 15 años se trasladó a Kendal, donde dirigió una escuela con su primo y su hermano mayor.

En 1793 se trasladó a Manchester, donde permanecería el resto de su vida, primero como profesor del New College de la universidad de Manchester,  puesto que abandonó en 1800 debido a la mala situación financiera de la academia, y después como profesor privado y como secretario de la Sociedad Literaria y Filosófica de esa ciudad inglesa.

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Conmemoración científica del 30 de agosto: nacimiento de Ernest Rutherford (1871-1937).

En una ocasión, un científico preguntó a Rutherford «como es que siempre se mantenía en la cresta de la ola (científica)», a lo que éste contestó: «no es difícil, yo hago la ola».

Esta frase es un claro ejemplo de lo que Rutherford fue para el desarrollo de la ciencia de su época: un líder absoluto, gran científico, creador de una magnífica escuela de físicos experimentales, gran gestor (convirtió al Laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge en un centro de referencia científica)… Uno de los gigantes de la ciencia, del que hoy conmemoramos el 151º aniversario de su nacimiento.

Aountes biográficos y científicos

Nacido en Brightwater (Nueva Zelanda), una pequeña localidad a unos 20 km al sur de Nelson. Fue el cuarto hijo (segundo varón) de una familia que tuvo 12 hijos. Su padre, James, llegó a los cuatro años desde su Escocia natal (nacido en Dundee), siendo uno de los pioneros británicos en Nueva Zelanda. Su madre, Martha, era inglesa, del condado de Sussex, y llegó a Nueva Zelanda con 13 años, junto a su madre.

La infancia de Ernest fue la típica de un niño criado en el campo, asistiendo a la escuela en Brightwater antes de ingresar en el Nelson College en 1887, donde permaneció hasta 1889, cuando ingresó con una beca en el Canterbury College de la Universidad de Nueva Zelanda en Christchurch. Se graduó en 1893 con una doble titulación en Física y en Matemáticas, siendo el primero de ambas titulaciones. Comenzó a hacer investigación para la obtención del B. Sc., que recibió en 1894.

Ese mismo año fue galardonado con la beca 1851 Exhibition, que le permitió viajar a la Universidad de Cambridge (Trinity College) para hacer investigación en Física.

Su primera investigación en Cambridge fue en el desarrollo de métodos para enviar y detectar ondas hertzianas, consiguiendo transmitirlas a casi un kilómetro, un récord para aquella época.

El final del siglo XIX fue un momento culminante para la historia de la Física experimental. En pocos tiempo se descubrieron los rayos X, la radiactividad y el electrón; entre otros fenómenos naturales.

Algunos fenómenos naturales encontardos a finnales del siglo XIX y principios del XX, con algunos de los protagonistas: Roentgen, Thomson, Pierre y Marie Curie, Rutherford y Hertz. También se muestra un tubo de vacío, instrumento fundamental en estos hallazgos.

Uno de los científicos más activos en la investigación de la interacción entre materia y energía era J. J. Thomson, director del Laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge, con el que Rutherford comenzó a colaborar.

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Conmemoración científica del 26 de agosto: 279 años del nacimiento de Lavoisier.

La química es un invento francés, creada por Lavoisier de inmortal memoria” (Adolph Wurtz, 1817-1884)

Estas palabras de Wurtz reconocen el papel fundamental que Antoine-Laurent Lavoisier (1743-1794) jugó en la historia de la química. Unánimemente consideramos a Lavoisier como el ‘padre de la química moderna’.

Lavoisier nació en el seno de una familia acaudalada. Aunque obtuvo un título de licenciado en leyes, nunca llegó a ejercer como tal. Desde joven se interesó por la ciencia y recibió clases en diversas disciplinas. Se interesó por la política, llegando a ser administrador de la Ferme Générale, una institución de carácter semi-feudal que recolectaba impuestos por mandato real.

En sus investigaciones contó con la ayuda inestimable de su esposa Marie-Anne Pierrette Paulze (1758-1836), que colaboró con Lavoisier en experimentos, ilustró sus publicaciones y tradujo numerosos textos escritos por los químicos ingleses (Black, Prestley, Cavendish, etc.). Entre las aportaciones de Lavoisier hay que destacar las siguientes:

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Algunos protagonistas de la historia de la química

El  17 de enero de 2013 tuvo lugar la segunda sesión de la III edición del curso de divulgación Los Avances de la Química y su Impacto en la Sociedad, consistiendo en una conferencia que impartí sobre los avances de la química a lo largo de la historia su influencia en el bienestar de la sociedad.

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7 de febrero: conmemorando a G. H. Hardy

Hoy, 7 de febrero, conmemoramos el 143º aniversario de G. H. Hardy (1877-1947), que investigó en muchas áreas de las matemáticas. Él mismo se consideraba uno de los últimos matemáticos puros, aunque también es conocido por el Teorema de Hardy-Weinberg, una aplicación de las matemáticas en diversas áreas, entre ellas, la genética de las poblaciones.

En 2016 le dedicamos dos programa en la sección Grandes libros de ciencias en el programa A Hombros de Gigantes (RNE), en el que hablamos de su ensayo Apología de un matemático y algo de su vida.

Los programas se pueden escuchar en los siguientes enlaces: Parte 1, Parte 2.

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Recordando a Bertrand Russell

En el cincuentenario de su fallecimiento, recordamos a Bertrand Russell (18 de mayo de 1872-2 de febrero de 1970) con los programas que le dedicamos en A Hombros de Gigantes, de RNE.

Los audios se pueden descargar en los siguientes enlaces:

Programa 1, emitido el 6 de febrero de 2017 (programa completo).

Programa 2, emitido el 6 de marzo de 2017 (programa completo).

Programa 3, emitido el 3 de abril de 207 (programa completo).

Bernardo Herradón

Fritz Haber (1868-1934)

Este año hemos conmemorado el centenario del Premio Nobel de Química a Fritz Haber (1868-1934). Lo recibió por la síntesis del amoniaco a partir de sus elementos; que, posteriormente, se llevó a cabo a escala industrial.

Con una síntesis eficaz del amoniaco, tenemos un fertiilizante para hacer los campos de cultivo más productivos y disponer de alimentos para toda la humanidad.

En este enlace se puede descargar la copia de mi charla en la VII Escuela de Verano sobre Historia de la Química que se celebró en la Universidad de La Rioja en julio de 2018.

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La Cultura de la República

Entre el 9 y 11 de abril se celebrará la XVI Jornadas de la Cultura de la República en la Facultad de Filosofís y Letras de la Universidad Autónoma de Madrid.

El programa se puede ver en la siguiente imagen.

Más información en este enlace.

En esta edición tendré el honor de hablar de la Ciencia de la República, rindiendo homenaje a algunos de los representantes de una generación de científicos que, siguiendo las estelas de Ramón y Cajal, Rodríguez Carracido y Torres Quevedo, realizaron una gran tarea creando una escuela, que hubiese permitido elevar el nivel científico de España si no hubiese sido malograda por el golpe de estado del 1936. Durante la conferencia comentaré la vida y aportaciones científicas de Blas Cabrera, Enrique Moles, Antonio Madinavietia y Miguel Antonio Catalán, entre otros.

Bernardo Herradón

Conmemorando a Max Born en el 135º aniversario de su nacimiento

Hoy se cumple el 135º aniversario del nacimiento de Max Born (1882-1970), que recibió el Premio Nobel de Física en 1954 (compartido con Walter Bothe), cuando acababa de retirarse de su cátedra de la Universidad de Edimburgo. La biografía y el resumen del trabajo científico de Born se puede encontrar en multitud de sitios en la web. Entre las contribuciones de Born a la Ciencia, cabe destacar sus investigaciones teóricas sobre la dinámica de los sistemas cristalinos, óptica y mecánica cuántica. Se ha afirmado que “en ningún lugar puede hacerse Física sin topar, de forma directa o indirecta, con el nombre de Max Born.

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Aunque afirmaba modestamente que sus conocimientos de Química se limitaban al cloruro de sodio; sus investigaciones también han influido en la Química. Aparte de su aportación a la Mecánica cuántica, que son los fundamentos de la Química; también propuso la aproximación adiabática o de Born-Oppenheimer que facilita la resolución aproximada de las ecuación de ondas para sistemas moleculares, o el ciclo de Born-Haber que permite el cálculo de entalpías de reacciones químicas usando como base la Física teórica, este método se aplicó originalmente a la energía de la red cristalina, que no se puede obtener experimental. Además, Born estaba convencido que la Mecánica cuántica debe ser compatible con el concepto de estructura química.

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Exilios y odiseas: la historia secreta de Severo Ochoa.

Esta es la primera novela es la primera novela de Juan Fueyo, un neurólogo formado en Barcelona que lleva veintitrés años haciendo investigación en tumores cerebrales en el M.D. Anderson Cancer Center en Houston, Texas, donde es profesor y Director de Investigación del departamento de Neuro-Oncología.

Este es un buen ejemplo de lo que se denomina ‘ciencia en la literatura‘, que ha sido un tema que he tratado ocasionalmente en mi sección ‘Grandes libros de ciencia‘ del programa A Hombros de Gigantes de RNE. Es un texto ameno, bien escrito y documentado, que pretende hacer conocer la historia de Severo Ochoa, quizás un científico conocido en España más por su nombre que por sus logros (que fueron muchos). Para reflexionar sobre los Premios Nobel y, especialmente, para difundir, he pedido al autor que escriba un breve resumen de la novela (y su motivación al escribirla), que se muestra a continuación.

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