Conmemoración científica del 6 de septiembre. Nacimiento de Dalton (1766-1844).

El 6 de septiembre de 1766 fue un día importante para la ciencia, pues nació John Dalton (1766-1844), un científico enciclopédico.

Propuso la primera teoría atómica con base científica, la ley de las proporciones múltiples, un sistema de símbolos para representar elementos químicos (bastante confuso, ver imagen) y determinó pesos atómicos (que se probaron erróneos).

A pesar de estos inconvenientes, fue una figura clave en la época del establecimiento de la base científica de la química. Su libro A New System of Chemical Philosophy recopiló todo el saber químico de la época y contenía contribuciones inéditas.

Dalton nació en Eaglesfield (Cumberland, Inglaterra) en el seno de una familia de tejedores cuáqueros humildes y devotos. A diferencia de otros niños de familias cuáqueras, el joven John recibió una buena educación, que le proporcionó un gran interés por la búsqueda incansable de conocimientos. Fue un estudiante de una inteligencia excepcional, con un espíritu de maestro. A los doce años ya enseñaba en escuelas elementales cuáqueras y leía —en latín original— grandes obras, como los Principia de Newton. Con 15 años se trasladó a Kendal, donde dirigió una escuela con su primo y su hermano mayor.

En 1793 se trasladó a Manchester, donde permanecería el resto de su vida, primero como profesor del New College de la universidad de Manchester,  puesto que abandonó en 1800 debido a la mala situación financiera de la academia, y después como profesor privado y como secretario de la Sociedad Literaria y Filosófica de esa ciudad inglesa.

Pionero de la meteorología

Alrededor de 1787 comenzó una serie de estudios meteorológicos que continuó durante más de medio siglo. Con la ayuda de instrumentos fabricados por él mismo, acumuló cerca de 200.000 observaciones y medidas sobre el clima en el área de Manchester. Propuso teorías que le convirtieron en un pionero de la meteorología.

El daltonismo.

Tanto él como su hermano padecían de una forma genética de ceguera para los colores (conocida como acromatopsia), que impide al paciente distinguir entre el rojo y el verde. Esta enfermedad supuso un problema para Dalton en su trabajo experimental químico. Dalton publicó en 1794 sus estudios e investigaciones sobre esta enfermedad, en los que postulaba que las deficiencias en la percepción del color se debían a anomalías del humor vítreo. Era la primera vez que se describía este fenómeno y —además— se daba una explicación causal. Por este motivo su nombre se convirtió en el término común para designar la ceguera al color, el daltonismo.

Investigación en gases: el germen de sus teorías químicas.

Su investigación en meteorología le llevó a estudiar la composición de la atmósfera. Sabiendo que está formada por gases de diferentes densidades, le llamó la atención su homogeneidad, que era prácticamente independiente de la altitud. A partir de estos estudios, descubrió las leyes de las presiones parciales y de las proporciones múltiple, que fueron las precursoras de su teoría atómica.

Dalton estudió la solubilidad de gases en agua, presentando sus resultados en la memoria Teoría de absorción de gases por el agua.

Pesos atómicos relativos

El 21 de octubre de 1803, Dalton presentó una tabla de pesos atómicos relativos de las partículas de gases y de otros cuerpos (en total, 21 elementos). Dalton sabía que el hidrógeno era el más ligero, por lo que le asignó un peso atómico de uno. Estos datos tenían muchos errores, algunos de ellos procedían de las técnica experimentales, aún rudimentarias; pero otros fueron debido a que Dalton partió de premisas muy erróneas, pues consideró que las sustancias compuestas lo hacían con la mínima proporción de los elementos constituyentes, por ejemplo, consideró que el agua tenía una fórmula HO y no H2O o el amoniaco era NH y no NH3. Debido al prestigio de Dalton, estos errores perduraron mucho tiempo, lo que provocó una enorme confusión en la química.

Teoría atómica de Dalton

Tras la aceptación de la existencia de elemento y compuesto químico, el siguiente paso era determinar cómo está constituida la materia.

Dalton propuso la primera teoría atómica con fundamento científico, en la que el átomo es la partícula elemental indivisible.

Proust, Dalton y Berzelius, de manera independiente, encontraron leyes empíricas que demostraban que las sustancias químicas se combinaban entre sí dando sustancias compuestas que se combinaban en relación de números enteros (Ley de las proporciones definidas y Ley de las proporciones múltiples).

La teoría atómica de Dalton se basa en los siguientes postulados:

a) Toda la materia está hecha de átomos, que son partículas indivisibles e indestructibles.

b) Los átomos de dos elementos son distintos.

c) Todos los átomos de un elemento son idénticos en masas y propiedades.

d) Los compuestos se forman por la combinación de dos o más clases diferentes de átomos.

e) Los átomos no cambian en una reacción química sólo cambia la manera en que se unen entre sí.

En estos postulados están recogidos conceptos químicos importantes. Se caracteriza un elemento químico por el tipo de átomo que lo integran, se hace una propuesta de formación de los compuestos químicos, anticipando el concepto de molécula y se pronostica como pueden ser las reacciones químicas; que realmente es la base de la química (la ciencia de la transformación). Esta teoría tuvo mucho mérito, pues se propuso en una época en la que no se tenía el mínimo conocimiento de la estructura íntima de la materia.

Dalton: sabio, erudito y modesto.

Además de sus contribuciones a la química, en meteorología y en enfermedades oculares, Dalton hizo numerosas aportaciones al saber humano en otras áreas, como la neumática, la astronomía y la geografía.

Dalton era un hombre modesto y sencillo (típico de los cuáqueros), que intentó rehusar todos los honores. Recibió la Medalla de Oro de la Royal Society, fue elegido miembro de la Academia Francesa de Ciencias y fue uno de los fundadores de la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia.

Murió en Manchester el 27 de julio de 1844, de un ataque al corazón. Su entierro estuvo a la altura de las mayores figuras de la sociedad británica de la época recibiendo los mayores honores.

Cumpliendo su deseo, tras su muerte, se analizaron sus ojos para intentar descubrir alguna razón anatómica de su defecto visual (que no se encontró). ¡Fue científico hasta después de su fallecimiento!.

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