20 de agosto: Berzelius

El 20 de agosto de 1779 nacía Jöns Jacob Berzelius (1779-1848).

Berzelius fue uno de los grandes protagonistas de la historia de la Química. Contribuyó significativamente a organizar y sistematizar el conocimiento químico de la época. Basándose en los hallazgos de Mistscherlich y Dulong-Petit, así como en la ley de los volúmenes de combinación de Gay-Lussac, determinó los pesos atómicos (hoy masas atómicas) de elementos conocidos en la época, mejorando los presentados por Dalton, lo cual representó un avance en la determinación de las fórmulas químicas de elementos y compuestos. Además fue Berzelius quien dio lugar a los símbolos actuales para los elementos químicos, tomando el nombre en latín de los mismos. Berzelius también hizo otras contribuciones al lenguaje químico que se mantienen hoy en día. Por ejemplo, la palabra proteína (del griego “proteios”, “sustancia primordial” y “halógeno” (del griego “halós”, “sal”, y “gennao”, “generar”). También introdujo los conceptos de isomería y alotropía en la Química de su época. Sus textos fueron la base de la enseñanza de la química durante décadas.

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Berzelius también aparece en la historia de la Química Orgánica pues diferenció entre compuestos orgánicos e inorgánicos. Si bien apoyó la teoría del vitalismo (los compuestos orgánicos requieren de una fuerza vital para su formación), acabó aceptando los resultados que su discípulo Wöhler le comunicó en 1828 cuando le escribió “Debo decir que puedo preparar urea sin la intervención de un riñón animal, sea de hombre o de perro”, lo cual contribuirá, junto con otros hallazgos de otros científicos, al fin de la teoría del vitalismo y al comienzo de la Química Orgánica moderna.

Berzelius ha sido, sin duda, uno de los grandes químicos de la historia.

Bernardo Herradón

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