Conmemoración científica del 22 de febrero: la síntesis de la urea

Este día, del año 1828, un joven científico, Friedrich Wöhler (1800-1882) escribía una carta a su mentor, Jacob Jöns Berzelius (1779-1848), anunciándole que había obtenido “urea sin necesidad de los riñones de un animal”. La urea es el producto final del metabolismo nitrogenado en mamíferos; por lo tanto, un producto natural.

Wöhler

En aquella época, las sustancias químicas se dividían en dos grandes clases, dependiendo de su origen, naturales y minerales. Se pensaba que las primeras eran debida a una fuerza vital, vis vitali, y que sólo podían ser producidas por seres vivos (teoría del vitalismo).

Urea_3Dl

La síntesis de la urea fue realizada por chiripa, cuando intentaba obtener cianato de amonio por tratamiento de cianato de plata con amoniaco. No se obtuvo la sal deseada, pues el ciananto amónico se isomeriza a urea. Aunque a veces se ha dicho que este experimento supuso el fin del vitalismo, esto no es absolutamente cierto, pues en aquella época, el amoniaco sólo era de origen natural (aún no había podido ser sintetizado a partir de sus elementos). Sin embargo, la síntesis de urea de Wöhler alentó a los químicos para obtener sustancias naturales en un laboratorio.

Urea_Sintesis

El fin definitivo del vitalismo se produjo cuando Hermann Kolbe (1818-1884) describió la síntesis del ácido acético (1843-1845) a partir del disulfuro de carbono y del cloro (en la imagen)

Kolbe_Acido Acetico

Bernardo Herradón

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